Hva venter Afghanistan?

Anju Gupta skriver: Ingen, ikke engang Taliban, vet alt eller har evnen til å veilede fremtidige hendelser.

Alle interessenter har ofte gjentatt at ANDSF var forventet å ta på seg Taliban, men klarte ikke å gjøre det.

Helt siden Kabuls fall for litt mer enn to uker siden, den etterlengtede kollapsen av de afghanske nasjonale forsvars- og sikkerhetsstyrkene (ANDSF), en halvbestemt president Ashraf Ghani som flyktet fra landet, de mektigere Taliban som gikk inn i Kabul og mye svakere Panjshir holder ut har dominert narrativet om Afghanistan. Midt i tragiske hendelser gjenstår flere gåter. De har nøkkelen til en skikkelig forståelse av truslene som Afghanistan, regionen og verden kan møte i det neste tiåret.

Alle interessenter har ofte gjentatt at ANDSF var forventet å ta på seg Taliban, men klarte ikke å gjøre det. Under en valgt regjering, med finansiering frem til 2024 og forsikring om off-shore opplæring og vedlikehold, støtte over horisonten fra USAs sentralkommando for felles terrorbekjempelsesmål, diplomatisk og humanitær assistanse og sikkerhet på Kabul flyplass av tyrkiske styrker ANDSF opptrådte profesjonelt til begynnelsen av august. Det er allment kjent nå at den uuttalte vestlige vurderingen var at til tross for all støtte, kunne ANDSF holde ut i ett eller to år.

Den seriøse rekrutteringen og opplæringen av ANDSF av US-NATO startet rundt 2009, da USA satte i gang en troppebølge for å snu Talibans momentum og gi tid og rom til ANDSF til å vokse. 1. januar 2015 ble det totale sikkerhetsansvaret overlevert til det unge sikkerhetsutstyret, som hadde 3 00 000 soldater, ifølge den amerikanske revisoren SIGAR. Siden den gang har ANDSF stått i spissen for konflikten og lidd store skader.

Inntil undertegningen av Doha-avtalen forhindret ANDSF fallet av provinshovedsteder og grenseoverganger, stoppet Taliban fra å ta permanent kontroll over motorveier, opprettholdt kontroll over mer enn 250 distriktssentre – selv om noen distrikter skiftet hender – og ikke tillot ISIS- eller pakistanske fullmektiger som ISKP eller AQIS for å øke fotavtrykket deres i Afghanistan. Antrekket sto overfor komplekse utfordringer med å administrere politifunksjoner, beskytte grenser, beskytte mennesker og bekjempe Pakistan-støttet opprør. Terrenget i Afghanistan tillot ikke permanente stillinger og patruljer over mange deler. Slike områder ble Talibans bastioner. Siden ANDSF var avhengig av utenlandske midler, kan økonomiske tvangshandlinger ha forhindret å mobilisere tropper for å beseire Taliban flere steder. Interessentene bestemte seg derfor for at et forhandlet politisk oppgjør var den eneste måten å få slutt på opprøret.

Doha-avtalen så bort fra det faktum at de utenlandske styrkene og ANDSF hadde slått seg sammen og tvang Taliban til fredsforhandlingene - dette tillot implisitt Pakistan å ta all æren. Avtalen forhandlet frem en avtale om ingen angrep på utenlandske styrker, noe som ga Taliban mer ressurser til å ta på seg ANDSF. ANDSFs demoralisering startet fra dette punktet. Post-Doha møtte ANDSF og sivile svært høye nivåer av vold. Reduksjonen av utenlandske styrker fra januar i år demoraliserte ANDSF ytterligere, og ga Taliban et insentiv til ikke å forhandle med den afghanske regjeringen i det hele tatt.

Regimskiftet i USA hadde vakt håp om at nedtrekket kunne bremse ned eller reversere for å hjelpe ANDSF med å presse Taliban til å forhandle på rimelige vilkår. Kunngjøringen den 16. april om fullstendig tilbaketrekning innen september ga Taliban en oppblåsthet. I følge SIGAR var det mindre enn 1000 utenlandsk personell igjen innen utgangen av juni. Tusenvis av entreprenører var borte, og deaktiverte det afghanske luftvåpenet alvorlig og satte transporten av spesialstyrker i frontlinjen – som hadde nøkkelen til å beseire Taliban – i fare over Afghanistan.

Likevel, mellom 16. april og 2. juli, sørget ANDSF for at provinssentre ikke ble overkjørt og at grenseovergangene var trygge. Tilbaketrekkingen fra Bagram 2. juli sendte det endelige signalet om at ANDSF var på egen hånd. Pakistan-Taliban-kombinasjonen startet en tvangsokkupasjon av grenseoverganger, motorveier og provinshovedsteder. Spesielt, selv i juli, beviste ANDSF sin evne ved å presse Taliban tilbake i nøkkelhovedstedene Lashkargah og Kandahar.

Men mellom 6. og 15. august falt alle provinshovedsteder uten mye kamp. Oppfattet ANDSF at politiske manøvrer overkjørte faglige vurderinger og at dens egen regjering var maktesløs til å påvirke eksterne aktører? Bildene av Mullah Baradar som statsgjest i Doha og andre steder i regionen signaliserer mangelen på reell involvering fra Afghanistan i å bestemme sin egen fremtid. ANDSF må ha vært svært klar over at gjengjeldelse var en realitet dersom Taliban skulle slutte seg til en midlertidig regjering eller danne en. Følte byrået at politisk, moralsk og funksjonell støtte til det bare var blitt forestillingsmessig? Det var ingen nordallianse, og det var heller ingen betydelig land som tilbød hjelp.

Den 14. august startet mange ambassader nødevakuering og dagen etter var Taliban ved porten til Kabul. De så like uforberedte ut, uten anelse om å håndtere trafikk eller folkemengder. Det ser ut til at selv om de er maktesløse, kunne den afghanske topplederen som overvåket ANDSF – og ANDSF selv – se skriften på veggen og kom seg ut av skade i god tid.

Den pro-tilbaketrekningsfortellingen om at regionen var en fri mottaker av sikkerheten gitt av USA og NATO hadde fått valuta. Var fortellingen så sterk at den så bort fra den potensielle reverseringen av gevinster gjort over 20 år? Eller har stormaktskonkurransen med Kina og Russland vippet balansen med forventningen om at disse maktene må bli sugd inn i Afghanistan?

Nylige hendelser har kastet opp mange slike gåter. Vil ikke Afghanistan bli ugjennomsiktig for verden den dagen evakueringene er over? Med internett, flyplass og grenser stengt, vil den eneste tilgangen til Afghanistan være gjennom Taliban. Vil Russland-Kina eller Vesten vurdere å støtte motstandsbevegelser for å holde Taliban i sjakk? Vil ANDSF bli en del av denne motstanden?

Vil stormaktene stole på Taliban – en enhet som mangler profesjonelle ferdigheter og en som trenger å bevise sine intensjoner – for terrorbekjempelse? Har stormakter råd til å gi Taliban legitimitet og hjelp og sikre at midler ikke brukes av ekstremister? Vil Taliban være i stand til å vise fravær av korrupsjon i sin omgang med innbyggerne, en nøkkelmålestokk for vestlig bistand?

Vil Pakistan være komfortabel med at en pashtunsk Amir-ul-Momineen i Afghanistan får gjennomslag i stammebeltet sitt? Vil Pakistan tillate alle sentrale Taliban-ledere, som Qayyum Zakir og Maulvi Kabir, å flytte familiene og eiendelene sine til Afghanistan og miste full kontroll?

Mye mer vil sannsynligvis dukke opp fra denne gåten i løpet av de kommende ukene og månedene. Det er ingen enkelt aktør – inkludert Taliban – som vet alt eller kan lede hendelser som kommer. Dette betyr at Afghanistans fall er et dårlig tegn for land langt utenfor regionen.

Denne spalten dukket første gang opp i den trykte utgaven 31. august 2021 under tittelen «Det store ukjente i Kabul». Forfatteren er en IPS-offiser. Synspunktene er personlige