Hva betyr USAs avgang fra Afghanistan for Sør-Asia?

India og Pakistan må forsone seg med den skiftende dynamikken i det større Midtøsten.

Delhi og Rawalpindi, av svært forskjellige grunner, skulle gjerne sett at de amerikanske styrkene ble for alltid i Afghanistan. (Illustrasjon av C R Sasikumar)

Når de siste amerikanske troppene begynner å forlate Afghanistan og USA vender seg bort fra Midtøsten til Indo-Stillehavet, er det en kamp for å gjøre om utenrikspolitiske regnestykker i regionen. Siden det erstattet Storbritannia som den store ytre makten i Stor-Midtøsten for et halvt århundre siden, har Amerika vært omdreiningspunktet for den regionale politikken.

De gamle kolonimaktene i Europa henvendte seg til amerikansk ledelse i regionen. Russland og Kina, derimot, forsøkte å skjære vekk USAs dominans. Mange regionale aktører søkte allianser med Amerika for å sikre seg mot ambisiøse eller plagsomme naboer. Andre forsøkte å balansere mot Amerika. Men ettersom Washington omformer sin rolle i regionen, har nye omstillinger blitt uunngåelige.

India og Pakistan, som de fleste andre regionale aktører og makter, antok lenge at den amerikanske rollen i det større Midtøsten var uforanderlig. Både Delhi og Rawalpindi må nå forestille seg et Midtøsten som ikke er mikroforvaltet av USA.



Israels sikkerhet, å sikre oljeforsyninger, konkurrere med andre makter, skape regional fred, fremme demokrati og utrydde terrorisme er ikke lenger tvingende faktorer som krever massive amerikanske militære, politiske og diplomatiske investeringer i regionen. Etter de kostbare og langvarige militære intervensjonene i Midtøsten, har Washington begynt å se at de ikke kan fikse flere hundre år gamle konflikter i regionen. Enda viktigere, USA har nå andre presserende prioriteringer som utfordringen fra et selvsikkert Kina.

Når Amerika går tilbake fra Midtøsten, trenger de fleste regionale aktører enten alternative beskyttere eller reduserte spenninger med naboene. Selv om Kina og Russland har regionale ambisjoner, har ingen av dem den typen strategiske tyngde som Amerika har ført til Midtøsten i alle disse tiårene. Å lære å bo med naboer har da blitt en presserende prioritet.

Tyrkia har skjønt at landets urolige økonomi ikke kan opprettholde den ambisiøse regionale politikken til president Recep Tayyip Erdogan. Etter år med utfordrende saudisk lederskap i den islamske verden, tilbyr Erdogan en olivengren til Riyadh. Han prøver også å gjøre det hyggelig med Egypt etter år med forsøk på å destabilisere Kairo ved å støtte det muslimske brorskapet.

Etter år med intens gjensidig fiendtlighet, utforsker Saudi-Arabia og Iran nå midler for å redusere bilaterale spenninger og moderere deres proxy-kriger i regionen. Saudi-Arabia prøver også å helbrede bruddet i Gulfen ved å avslutte den tidligere innsatsen for å isolere Qatar. Disse endringene kommer i kjølvannet av de store grepene i fjor fra noen arabiske stater – UAE, Bahrain, Marokko og Sudan – for å normalisere båndene med Israel.

Indias vekt på gode relasjoner med alle de regionale aktørene uten referanse til deres konflikter har blitt bekreftet av hendelsesforløpet. Med unntak av Tyrkia, som ble fiendtlig mot India under Erdogan, har Delhi klart å utvide sine bånd med de fleste regionale aktører. Forhåpentligvis vil den nye regionale churn oppmuntre Tyrkia til å ta et nytt blikk på forholdet til India.

Hvis Delhi har vært pragmatisk, har Pakistan slitt med å rekalibrere sin politikk overfor Midtøsten. Det er ikke i stand til å overvinne den innenlandske ideologiske motstanden mot å etablere diplomatiske bånd med Israel til tross for erkjennelsen av at et normalt forhold til den jødiske staten tjener Pakistans interesser. Pakistan falt også mellom stolene i å takle regionale rivaliseringer i Midtøsten.

Da han kom til makten for nesten tre år siden, avduket statsminister Imran Khan prangende planer om å bygge en ny islamsk blokk med Tyrkia og Malaysia. Hans utenriksminister Shah Mahmood Qureshi bespottet den Saudi-ledede organisasjonen for islamsk samarbeid offentlig for ikke å ha samlet seg mot Indias konstitusjonelle endringer i Jammu og Kashmir.

Saudierne og emiratene var raske til å minne om Pakistans dype økonomiske avhengighet av sine Arabiske Gulf-venner ved å ringe inn lånene deres til Islamabad. Abu Dhabi snudde også presset på Pakistans eksport av arbeidskraft til De forente arabiske emirater. Siden den gang har den pakistanske hærsjefen Qamar Javed Bajwa jobbet iherdig for å reparere Pakistans bånd med Gulf-nasjonene.

Bajwas innsats kulminerte med Imran Khans besøk til Saudi-Arabia forrige uke. Hvis religiøse ideologer i Pakistan hadde forventet en dundrende saudiarabisk fordømmelse av Indias Kashmir-politikk, ville de vært dypt skuffet. Saudi-Pak-felleserklæringen støttet ganske enkelt en dialog mellom India og Pakistan om alle spørsmål, inkludert Kashmir.

Pakistans vending mot Saudi-Arabia understreker at subkontinentet ikke har den luksusen å stole på gamle ideologiske troper som pan-islamisme, pan-arabisme eller anti-amerikanisme i en region som gjennomgår store transformasjoner. Nasjonalisme, økonomisk interesse og regimesikkerhet har trumfet transcendentale ideologier.

Enten av design eller ikke, har den regionale tilbakestillingen i Midt-Østen falt sammen med innsatsen fra Delhi og Rawalpindi for å kjøle ned spenningene deres. Våpenhvilen på kontrolllinjen i Kashmir som ble kunngjort i slutten av februar ser ut til å holde. Pakistans militære etablissement er midt i en heftig debatt om hvordan man kan koble eller fjerne spørsmålet om Indias konstitusjonelle endringer i Kashmir i 2019 fra normaliseringen av bilaterale forbindelser. Det er ikke klart hvordan denne debatten vil avsluttes og dens innvirkning på India-Pak-dialogen.

I mellomtiden utgjør USAs tilbaketrekning fra Afghanistan store utfordringer for subkontinentet. Delhi og Rawalpindi, av svært forskjellige grunner, skulle gjerne sett at de amerikanske styrkene ble for alltid i Afghanistan. For Delhi ville amerikansk militær tilstedeværelse ha holdt kontroll på ekstremistiske krefter og skapt gunstige forhold for en indisk rolle i Afghanistan. For Rawalpindi holder amerikansk militær tilstedeværelse i Afghanistan USA fullstendig avhengig av Pakistan for geografisk tilgang og operativ støtte. Og den avhengigheten kan i sin tur mobiliseres mot India.

Men Amerika forlater Afghanistan. India og Pakistan vil måtte leve med konsekvensene som inkluderer Talibans triumf tilbake til makten i Kabul og et løft til voldelig religiøs ekstremisme over hele regionen. Utsiktene til grenseoverskridende forbindelser mellom Taliban og andre ekstremistiske krefter i regionen er en utfordring som sørasiatiske stater vil måtte møte før enn senere. Høye nivåer av vold i Afghanistan og forrige ukes angrep på Mohamed Nasheed, den tidligere presidenten på Maldivene, understreker Sør-Asias varige utfordringer med terrorisme. Med mindre de sørasiatiske statene samarbeider om å motvirke ekstremisme og terrorisme, vil hver og en av dem bli svekket.

Til slutt understreker den nåværende uroen i det store Midtøsten farene ved at subkontinentet glemmer at raison d'etat - eller nasjonalistiske interesser til staten - må gå foran alle andre hensyn, inkludert religiøse. I Pakistan har de religiøse kreftene som har fått makt over de siste mange tiårene knyttet Pakistans utenrikspolitikk mot Midtøsten, Sør-Asia og Europa sammen. En stat som avgir makt til ekstremisme av noe slag dømmer faren for å bli konsumert av den.

Denne spalten dukket først opp i den trykte utgaven 11. mai 2021 under tittelen «The Middle East reset». Forfatteren er direktør, Institute of South Asian Studies, National University of Singapore og medvirkende redaktør for internasjonale anliggender for The Indian Express