Raja-Mandala: En bro til Sri Lanka

Veien over Palkstredet kan bli det mektigste symbolet på Sør-Asias nye regionalisme.

Ram Setu, Hanuman-broen, India Sri Lanka-broen, Palk-stredet, India Sri Lanka-forhold, statsminister Narendra Modi, Narendra Modi, Sethusamudram, siste nytt, india sri lanka, sri lanka indian express, ekspressspalteSri Lankas statsminister Ranil Wickremesinghe blir mottatt av handels- og industriminister Nirmala Sitharaman ved ankomst til IGI flyplass i New Delhi. (PTI-bilde)

Kall det Ram Setu eller Hanuman Bridge, strekningen med lavtliggende banker som forbinder India med Sri Lanka over Palkstredet er i stor grad en del av subkontinentets Ramayana-historie. Lord Ram, forteller historien, bygde denne broen med hjelp av Hanumans apehær, gikk inn i Lanka for å redde sin kone Sita fra kong Ravana. At historien har lite grunnlag i vitenskapen er ved siden av poenget. Det som er interessant er muligheten for at New Delhi og Colombo nå kan gjøre den myten til virkelighet ved å bygge en motorvei over de 30 km med vann mellom Dhanushkodi nær Rameswaram i Tamil Nadu og Talaimannar i Nord-Sri Lanka.

Å fremme tilkobling, innenfor og på tvers av nasjonale grenser, har vært en stor prioritet for statsminister Narendra Modi. Hans srilankiske motpart, Ranil Wickremesinghe, som besøker Delhi denne uken, har vært konvertert til tilkobling lenge før Modi brast inn på Indias nasjonale scene. Da han var statsminister i Sri Lanka for mer enn et tiår siden, hadde Wickremesinghe foreslått bygging av en landbro over Palkstredet. Et lite entusiastisk Delhi og Chennai sa Nei, takk. Det som fikk politisk gjennomslag i stedet var forslaget om mudring av en skipskanal - Sethusamudram - i det grunne vannet rundt tuppen av halvøya India.

Men utsiktene til at Sethusamudram-kanalen ville skjære over Ram Setu vekket betydelig motstand fra hinduistiske grupper. Miljøvernerne uttrykte også sterke forbehold mot et prosjekt som kan true det følsomme marine økosystemet i Palkstredet. Sethusamudram-prosjektet ville ha utdypet skillet mellom India og Sri Lanka. I en tid da store deler av verden beveget seg mot grenseoverskridende transport- og energikorridorer, ønsket Sethusamudram-prosjektet å grave vollgraven mellom de to landene dypere.



Akkurat i det øyeblikket Sri Lanka gjenoppdaget sin geopolitiske sentralitet i Det indiske hav og utviklet ambisiøse planer for å fremstå som det maritime knutepunktet i verdens sørlige hav, virket Delhi merkelig løsrevet fra imperativene om dypere integrasjon med Lanka. Hvis India i økende grad så på Sri Lanka gjennom prismet til den etniske konflikten mellom singaleserne og den tamilske minoriteten, begynte Kina å sette smaragdøya i sentrum av strategien for det indiske hav. Delhis manglende evne til å gå videre med grenseoverskridende infrastruktur så mye verre ut sammenlignet med den dramatiske utvidelsen av Kinas fysiske og økonomiske tilkobling til Indias naboer - ikke bare over Himalaya, men også i Det indiske hav.

Alle Indias naboer er nå en del av Kinas one belt, one road-initiativ som søker å integrere den eurasiske landmassen så vel som det indiske hav og Stillehavet gjennom massive infrastrukturprosjekter.

Modi har lovet å avslutte Indias søvngjengeri på regional tilkobling. I sin tale til det srilankiske parlamentet i mars i år, siterte Modi den store tamilske poeten Subramanya Bharathi for å bekrefte Delhis sterke forpliktelse til å bygge en bro til Lanka. Modi reiste også til Talaimannar for å innvie en jernbanelinje i Nord-Sri Lanka som India hadde bygget de siste årene. Mens Indias bidrag til å gjenoppbygge infrastruktur i Nord-Sri Lanka som ble ødelagt av borgerkrigen er imponerende, må Delhi nå fokusere frimodig på grenseoverskridende tilkobling med Sri Lanka.

Unionens transportminister Nitin Gadkari foreslo for et par måneder siden at Delhi nå var klar til å snakke om Wickremesinghes Hanuman-bro. Gadkari la til at den asiatiske utviklingsbanken var ivrig etter å støtte prosjektet som kunne koste mer enn 5 milliarder dollar. Hanuman-broen ville koble sammen vei- og jernbanenettet i begge land og lette flyten av varer og mennesker over Palk-stredet. Ikke alle ser imidlertid Hanuman-broen i positive termer.

Noen i Lanka bekymrer seg for at broen vil undergrave dens territoriale suverenitet og integritet. Det var opposisjonen i Tamil Nadu som tvang Delhi til å snu Hanuman-broen ryggen. Dette er ikke overraskende, gitt den langvarige borgerkrigen på Sri Lanka og dens regionale konsekvenser. Det er egentlig opp til Modi og Wickremesinghe å gjøre den politiske og kommersielle saken for motorveien og ta opp problemene som er reist av motstandere på begge sider.

Sør-asiatiske nasjoner har snakket om å bygge broer over grenser i nesten to tiår. I løpet av det siste halvannet året har Modi gitt disse tilkoblingsprosjektene en ny hast. Delhi har støttet statsministerens retorikk med noen handlinger, spesielt signeringen av motorvognavtalen med tre østlige naboer - Bangladesh, Bhutan og Nepal - tidligere i år. Det er imidlertid Hanuman-broen som kan bli det mektigste symbolet på subkontinentets nye regionalisme.

Forfatteren er rådgivende redaktør for utenrikssaker for 'The Indian Express' og en fremtredende stipendiat ved Observer Research Foundation