For den pakistanske hærsjefen er det økonomien, dumt

General Javed Bajwas tale er en anerkjennelse av to foruroligende fakta – Pakistans langvarige neglisjering av geoøkonomi og den stadige erosjonen av dens geopolitiske betydning i det 21. århundre.

Den største endringen i Pakistans fremtredende rolle har vært den relative økonomiske nedgangen i forhold til India. (Illustrasjon av C R Sasikumar)

Hvorvidt utenriksministrene i India og Pakistan møtes i utkanten av en internasjonal konferanse om Afghanistan i Dushanbe denne uken, har spekulasjonene om de neste trinnene i gjenforlovelsen mellom Delhi og Islamabad vokst. Med våpenhvilen holdt på kontrolllinjen de siste ukene, er det økende optimisme om utsiktene for en dialog mellom India og Pakistan.

Utsiktene på mellomlang sikt for denne begynnende fredsprosessen avhenger imidlertid av utviklingen av Pakistans svært interessante debatt om geoøkonomi utløst av den pakistanske hærens general Qamar Javed Bajwas tale for et par uker siden.

Bajwas oppfordring til begrave fortiden med India og gå videre er basert på overbevisningen om at tiden er inne for Pakistan å se på det svekkede økonomiske grunnlaget for landets nasjonale sikkerhet. Som en institusjon som ser på seg selv som vokteren av Pakistans ideologi og interesser, er det ikke overraskende at hæren har tatt ledelsen i å omforme debatten om forholdet til India. Men det er kanskje ikke lett å overtale Pakistan til å følge opp.



Mens mainstream sivile ledere som Nawaz Sharif og Asif Ali Zardari tradisjonelt støttet normaliseringen av båndene med India, er det mye motløshet i Pakistans strategiske politiske fellesskap som ser på Bajwas tilnærming til India som et uakseptabelt politisk kompromiss.

Ashraf Qazi, en allment respektert pakistansk diplomat som fungerte som Pakistans utsending til India, Kina og USA skrev forrige uke i Dawn at nederlag ikke kan kles opp i 'geoøkonomi'. For Qazi og mange andre må reversering av Delhis handlinger i 2019 på Kashmir fortsatt være en forutsetning for ethvert engasjement med India.

Qazis konklusjon om at Bajwas geoøkonomiske initiativ mot et hegemonisk og uforsonlig India bare kan indikere mangel på alternativer, er en bitter pille å svelge for en elite som har blitt oppdratt med å feire Pakistans geopolitiske fordel ved krysset mellom subkontinentet, Kina, Russland , Sentral-Asia og Gulfen.

Pakistan stirrer nå på to foruroligende fakta - nasjonens langvarige neglisjering av geoøkonomi og den stadige erosjonen av Pakistans geopolitiske betydning i det 21. århundre.

Den største endringen i Pakistans fremtredende rolle har vært den relative økonomiske nedgangen i forhold til India. Tenk på det faktum at Indias samlede BNP (2,8 billioner dollar) nå er nesten 10 ganger større enn Pakistans (280 milliarder dollar). Dette dyptgripende skiftet er ikke lett å regne med Pakistans langvarige krav om strategisk paritet med India. Dette ligner på Indias Kina-historie. Rask vekst de siste tiårene har gjort den kinesiske økonomien nesten fem ganger større enn Indias.

Ideen om paritet med India har vært en del av Pakistans ideologi siden uavhengigheten. Løsrivelsen av Øst-Pakistan i 1971 undergravde forestillingen om Rawalpindis paritet med Delhi. Men Pakistans anskaffelse av atomvåpen på slutten av 1980-tallet gjenopprettet en følelse av paritet med India. Utover paritet så Pakistan atomvåpen som ga dem straffrihet til å forfølge grenseoverskridende terrorisme mot India og holde Delhi i ubalanse i Kashmir.

Washingtons fokus på ikke-spredning på 1990-tallet forsterket forestillingen om symmetri og paritet mellom India og Pakistan. På begynnelsen av 1900-tallet begynte Washington å behandle Delhi og Islamabad veldig forskjellig, og så på India som kritisk for byggingen av asiatisk stabilitet forstyrret av Kinas fremvekst. Indias høye vekstrater på 1990-tallet og Pakistans økonomiske nedgang spilte ingen liten rolle i transformasjonen av USAs Sør-Asia-politikk.

Triumfalisme i Pakistan om dets nye innflytelser med India på 1990-tallet forhindret det fra å se de langsiktige strategiske konsekvensene av den utfoldende økonomiske differensieringen. Ingen mengde atomvåpen i arsenalet kan fikse problemet med den økende økonomiske ubalansen med India.

Pakistans relative økonomiske nedgang var ikke begrenset i forhold til India. Det har også tapt terreng til Bangladesh. På tidspunktet for løsrivelsen i 1971 var Bangladesh mye fattigere enn Pakistan. I dag er dets samlede BNP og BNP per innbygger større enn Pakistans. Med mindre Pakistan kan få orden på huset sitt, vil det økonomiske gapet med Bangladesh fortsette å øke til fordel for Dhaka.

I nesten fire tiår har den tragiske konflikten i Afghanistan gitt den pakistanske hæren en enorm innflytelse på andre makter. Rawalpindi var imidlertid ikke i stand til å oversette denne innflytelsen til konkrete økonomiske gevinster. Men enda verre, den har blitt sårbar for selve kreftene til religiøs ekstremisme som den utløste for å destabilisere Afghanistan.

Når USA gjør seg klar til å vende ryggen til Afghanistan – er det et spørsmål om når, og ikke om – Pakistans innflytelse over for Vesten er nødt til å avta. Selv om det lykkes med å installere et vennlig Taliban på Kabul-tronen, vil Rawalpindi finne det vanskelig å isolere Pakistan fra den stadig dypere ustabiliteten i Afghanistan.

Det var en tid da Pakistan ble sett på som nettsikkerhetsleverandøren i geografien som vi nå kaller Indo-Stillehavet. I kjølvannet av andre verdenskrig tegnet USA og Storbritannia Pakistan inn i den sentrale traktatorganisasjonen for å sikre Gulfen vest for traktatorganisasjonen for subkontinentet og Sørøst-Asia i øst. Pakistans geopolitiske relevans har stadig blitt mindre i begge regioner i dag. Pakistans delte religiøse identitet, en ledende rolle i Organisasjonen for islamsk samarbeid og militær støtte til Gulf-monarkiene gjorde definitivt Pakistan til en viktig aktør i Gulfen. I dag skjærer Pakistan en tragisk figur i regionen, med sine uendelige forespørsler om økonomisk støtte og en dyp harme over de varmere båndene mellom India og Gulf-nasjonene. Pakistan står overfor en enda større utfordring fra de raskt økende spenningene mellom Kina og USA. For fem tiår siden var Pakistan en viktig bro mellom Washington og Beijing da de to sidene normaliserte sine bilaterale forhold. Islamabad hadde faktisk godt av sine strategiske bånd med Washington og Beijing.

Det var én ting for Pakistan å feire sitt allværspartnerskap med Kina da Washington og Beijing var på samme side. Det er helt annet å bli tjæret Kinas vasallstat når den kinesisk-amerikanske konflikten tar fart og India raskt utvider sikkerhetssamarbeidet med USA. Rawalpindi fortsetter å elske Kina, men lidenskapen for Amerika og Vesten er dypere.

Bajwa sendte det klareste signalet om Pakistans rebalansering mellom USA og Kina i sin tale. Mens han understreket viktigheten av Kina-Pakistan økonomiske korridor for Pakistan, sa Pak-hærsjefen at det å se Pakistan gjennom CPEC-prismet alene vil være misvisende. I flere tiår har Pakistan stolt på Kina, Gulfen og USA for å balansere India. Denne strategien er under økende stress midt i skiftende regionale og globale ligninger. Gulfen og Vesten antas nå å oppmuntre Pakistan til å reorientere sin India-politikk i en mer positiv retning.

På forsiden av det kan ikke Delhi direkte påvirke Pakistans innenlandske debatt om geoøkonomi. Men det kan sikkert utgjøre en forskjell, i det minste på marginene. Delhi bør hilse den begrensede, men viktige strategiske muligheten velkommen.

Denne artikkelen dukket først opp i den trykte utgaven 31. mars 2021 under tittelen 'Tripping on geoeconomics'. Forfatteren er direktør, Institute of South Asian Studies og en medvirkende redaktør for internasjonale anliggender for The Indian Express