Den skjulte pandemien av engangsplast

Covid stoppet, og til og med reversert, mye av vår fremgang mot plastforurensning. Hva er trinnene vi kan ta nå?

Tatt i betraktning at plastforurensning er et virkelig samfunnsdekkende problem, er det viktig for myndigheter, bedrifter og sivilsamfunn å koordinere for å finne løsninger. (AP-bilde)

2021 byr på et snev av håp etter et år med dysterhet. Vaksiner ruller ut, og vi kan tillate oss visjoner om normalitet når kampen mot COVID-19-pandemien endelig svinger i vår favør. Selv om vi snart kan vinne mot COVID-19, kan vi ikke ignorere et økende problem at kampen mot viruset har forverret seg. Plast har blitt brukt i store mengder som et skjold mot COVID. Men det har vært lite oppmerksomhet på hvor det økte plastavfallet vil havne. Den triste ironien er at vi var på nippet til virkelige seire mot plastforurensning akkurat da koronaviruspandemien begynte.

I 2019 forpliktet statsminister Narendra Modi seg til å fullstendig fase ut engangsplast innen 2022. Forpliktelsen ba om bedre ordninger for å samle inn, lagre og resirkulere engangsplast. Bevegelsen var også internasjonal. FNs miljøprogram, med støtte fra Norge og Japan, foretok en flerårig vurdering av hvordan plast finner veien inn i elveveier, og til slutt havet, gjennom prosjekter som CounterMEASURE. Og National Geographics Sea to Source: Ganges Expedition samlet fire land, inkludert India og Bangladesh, for å studere plastforurensning i Ganges-bassenget helhetlig.

Pandemien stoppet og i noen tilfeller snudde mye av denne fremgangen. Plast, spesielt engangsplast, ble mer allestedsnærværende. Masker, desinficeringsflasker, personlig verneutstyr, matemballasje, vannflasker: Livet ble innkapslet i et plastskall.



Med tiden vil denne plasten gå i oppløsning til små partikler på mindre enn fem millimeter – kjent som mikroplast – og bevege seg gjennom vannmasser og gårdsjord for å komme inn i maten vi spiser og luften vi puster inn. Vi vet at bare 9 prosent av all plast som noen gang er produsert har blitt resirkulert, mens 79 prosent av all produsert plast finnes på verdens søppelfyllinger og i luft, vann, jord og andre naturlige systemer. Plast hører ikke hjemme i kroppen vår, og det hører ikke hjemme i naturen.

Men plast er fortsatt viktig. Dens sentrale rolle innen varige varer, medisin og mattrygghet gjør at den ikke er praktisk å kvitte seg helt med. I stedet må vi være mer gjennomtenkte om hvor, når og hvordan vi bruker den. Vi trenger en tilnærming som inkluderer å redusere produksjonen av ny fossilt brenselbasert plast, forbedre innsamling og deponering av avfall og utvikle og bruke alternativer.

Det er flere skritt vi kan ta akkurat nå, selv under kampen mot COVID-19, med tanke på at vi fremfor alt bør unngå engangsplastikk så mye som mulig.

For det første bør vi sørge for at avfallsinnsamlingen foregår i samme tempo som avfallsproduksjonen. Vi vet fra UNEP og National Geographics arbeid at søppel er en stor del av plastforurensningen som havner i indiske elver. Forbedret planlegging og hyppighet av avfallshåndtering kan lindre dette.

For det andre må vi kunne separere avfall og brukt plast tidlig i avfall-til-verdi-syklusen slik at plasten forblir egnet til behandling og gjenvinning. Noen innsats for kildesegregering ble mer normalisert under pandemien, og dette er en trend som bør fortsette. Det vil gjøre resirkulering mye enklere og mer økonomisk lønnsomt.

For det tredje må vi oppmuntre til miljøvennlige alternativer til engangsplast der de finnes og utvikle alternativer der de ikke finnes. Forretningsmodeller som unngår plastavfall gjennom alternative produktleveringssystemer, fremmer sirkularitet og bruker plastavfall, bør oppmuntres. Vi kan gjøre en forskjell med lommeboken vår.

Og til slutt, med tanke på at plastforurensning er et virkelig samfunnsdekkende problem, er det viktig for myndigheter, næringsliv og sivilsamfunn å koordinere for å finne løsninger.

UNEP og dets partnere jobber med den indiske regjeringen mot disse målene, og trekker inn forskere, bedrifter og samfunnsgrupper for å håndtere plastforurensning. Vitenskapen som genereres av UNEP og National Geographic informerer om politikk og beslutningsprosesser på nasjonalt, regionalt og lokalt nivå. Vi håper denne innsatsen vil bidra til å styrke det eksisterende rammeverket for plastavfallshåndtering i India og til utviklingen av en nasjonal handlingsplan for marin søppel og plastforurensning i elver.

Akkurat nå må kampen mot COVID-19 prioriteres. Men plastforurensningsproblemet henger igjen i bakgrunnen.

Vi må ikke bli tatt ut.

Denne spalten dukket først opp i den trykte utgaven 17. mars 2021 under tittelen 'En skjult pandemi'. Bagai er leder for FNs miljøprograms India-kontor og Jambeck, National Geographic-stipendiat og professor i miljøteknikk