Chandan Mitra: Redaktøren som åpnet opp plass for Dalit-stemmer

Chandra Bhan Prasad skriver: I en tid da indiske medier manglet Dalit-representasjon, ga Chandan Mitra rom for inkludering.

Chandan Mitra

Morgenen 16. november 1996 er en begivenhet Dalit-historien vil synge om. The Pioneer flashet en redigeringssideartikkel av B N Uniyal - 'In Search of a Dalit Journalist'. Chandan Mitra var redaktør for The Pioneer. Artikkelen erklærte at jorden ikke var flat, at indiske medier praktiserte apartheid.

Artikkelen hadde bakgrunn. Et slagsmål hadde funnet sted mellom Manyavar Kanshi Ram og en kjent TV-journalist. Media sto med journalisten. Washington Posts kontorsjef i Sør-Asia, Kenneth J Cooper, var forvirret - ingen dissenter i hele media. En afroamerikaner, Cooper søkte Uniyals hjelp til å finne en Dalit-journalist. Uniyal brukte dager på å lete: Plutselig innså jeg at i alle de 30 årene jeg hadde jobbet som journalist, hadde jeg aldri møtt en journalistkollega som var en dalit, nei, ikke en.

For meg er ikke Uniyal en indisk sivilisasjonsmessig, ikke en hindu i det hele tatt; kanskje en hvit mann i forkledning. Hvordan kunne han ellers ha dratt samvittigheten til de indiske mediene? Men var det å være unyal nok? Det ser ut til å ha levd en hellig bok i Chandan, som ga Uniyal friheten til å gå etter kaste-hinduistisk apartheid.



Morgenen 16. november hadde en urovekkende innvirkning på meg - å le eller gråte? Thuk ... Tuk ... døren til JNU hostel hvisket. En Frihetsgudinne-lookalike gikk inn. Hun dro meg til Vasant Vihar-kontoret til Posten. Cooper var medfødt opprørsk og fortalte meg om mangfoldet i redaksjonene i Amerika. Med The Print now gikk Rama Lakshmi gjennom hundre sider fra nettstedet til American Society of News Editors som sporet arbeidsstyrkens mangfold i amerikanske medier.

I løpet av noen uker produserte vi et 18-siders memorandum, 'End Apartheid from India Media, Democratize Nation's Opinion'. Den ble sendt til Editors Guild of India, Press Council og Delhi-baserte medier. Jeg var på The Pioneer-kontoret for å sende inn en kopi. Det var da jeg møtte Ajaz Ashraf, en Pioneer-ansatt – vi ble venner. Jeg begynte å skrive op-eds for The Pioneer.

Jeg ville ofte på The Pioneer-kontoret for å sende inn artikler, samle inn sjekker. Det var sannsynligvis april 1997 da jeg så Chandan Mitra komme inn på kontoret sitt. Hadde han hatt hatt og lang frakk, ville han ha lignet Lord Macaulay; en tvangsmessig sivilisator. En ansatt, Avijit Ghosh, kjente meg godt og lokket Chandan til å gi meg en ukentlig spalte. Det var sent i mars 1999 da Avijit tok meg med til redaktøren, som røykte. Chandan bar nåden til Pratap Bhanu Mehta, dybden av GPD (GP Deshpande), og, som jeg skulle lære litt senere, hjertet til Ardeshir Godrej. Fylt med sukker kom kaffen, uten kjeks.

Gi meg et eksempel, spurte Chandan da jeg argumenterte for at Dalits meninger ikke nødvendigvis trenger å stemme overens med mainstream. Undersøk alt Dr Ambedkar skrev, se om han hulket, 'fattigdom, fattigdom,' søkte røde kort. Jeg hadde ikke sett rett inn i øynene hans. For Ambedkar var det som betydde mest verdighet og frihet. Kan jeg røyke? Jeg spurte. Hvorfor ikke? Han tilbød sin egen pakke, jeg hadde min. Migrasjon til byer er ikke palayansk, det er en flytur til frihet, fortsatte jeg. Chandan blinket med en sigarett igjen. Min også gikk opp i flammer, metaforisk. Store indianere som er empatiske til Dalit-saker synger fattigdom og likhet, sa jeg. Også hos oss praktiserte briter grusomhet; kom for sent, dro for tidlig. I hans røykfylte kammer ble Dalit-dagboken født.

Så kom The Gin Drinkers, Sagarika Ghoses roman, og en fest. Jeg svarte med en romdrikkerfest. Rom er ikke så inspirerende, hånet en gjest. Dagen etter møtte jeg Chandan og klaget over skillet mellom væske og mat: Jeg vil erstatte rom med scotch. Jeg var uttrykksfull; Rs 5000 ble lagt til min månedlige honnør. I de fleste møter etterpå snakket jeg med lommeboken hans, Ardeshiren i ham smilte - 10 000 Rs, 15 000 Rs, 25 000 Rs...

På bare et og et halvt tiår – 1999-2014 – skapte Dalit Diary flere tanker: Digvijay Singhs Bhopal-erklæring, Dalit-kapitalisme, engelsk som Dalit-gudinnen, en ny stemning for dalit-middelklassen.

Hei M’ Herre; uten deg og pioneren ville livet mitt vært en penn uten blekk, en bok uten sider.

Denne spalten dukket først opp i den trykte utgaven 6. september 2021 under tittelen 'Chandan, pioneren'. Forfatteren er en stipendiat tilknyttet Mercatus Center, George Mason University, USA